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Fascinantes formas en que los animales se preparan para el otoño

Los ciervos macho luchan por las hembras, las mariquitas se atiborran, el único pájaro «hibernante» conocido se prepara para su sueño, y más.

Fascinantes formas en que los animales se preparan para el otoño

Los ciervos macho luchan por las hembras, las mariquitas se atiborran, el único pájaro "hibernante" conocido se prepara para su sueño, y más.

Bilbao – 01 de Octubre de 2019

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Un alce macho emerge de los arbustos durante la temporada de otoño en la tundra de Alaska.
FOTOGRAFÍA DE JOHN EASTCOTT Y YVA MOMATIUK, COLECCIÓN DE IMÁGENES NAT GEO

Ya es oficialmente otoño, lo que para los humanos a menudo significa acurrucarse en casa y anticiparse a las vacaciones navideñas. Por el contrario, para muchos animales, es una temporada de preparación intensa para el inminente invierno. Desde los ciervos hasta las aves y los osos, los días cada vez más cortos provocan que muchas especies cambien a un modo frenético de recolección de alimentos, búsqueda de parejas y más.

Estudiar tales comportamientos en la vida silvestre puede dar a los científicos una idea de cómo se han adaptado para hacer frente a los desafíos ambientales, como las temperaturas frías, y cómo esa capacidad de recuperación puede ayudarlos con futuros retrocesos, como el aumento de las temperaturas debido al cambio climático.

Aquí hay algunas especies que entran en marcha cuando las hojas comienzan a caer.

 

Ciervos en celo

Una rutina generalmente significa estar atrapado, pero para los miembros de la familia de los venados, incluida su especie más grande, el alce, significa la temporada de apareamiento. De septiembre a mediados de octubre, los machos de los alces solitarios, una especie que se extiende por el norte de los EE. UU., Canadá, Alaska y el norte de Europa, buscan otros machos para luchar por el acceso a las hembras.

Un aumento en la testosterona hace que la piel suave y borrosa que cubre las astas de los alces, llamada terciopelo, se desprenda, convirtiéndolas en armas afiladas que usarán en la batalla.

La investigación que abarca casi 40 años en el Parque Nacional Denali de Alaska ha encontrado que estos machos victoriosos, generalmente los más grandes y de mayor rango, son responsables del 88 por ciento de los eventos de apareamiento.

Las hembras dan a luz en la primavera, generalmente a finales de mayo.

Un zampullín espigado que luce su plumaje de cría nada en un lago en Nuevo México.
FOTOGRAFÍA POR TIM FITZHARRIS, IMÁGENES MINDEN / COLECCIÓN DE IMÁGENES NAT GEO

Pájaros descansando

A medida que las aves vuelan hacia el sur durante el invierno, varias especies se detienen en boxes durante el camino. Después de abandonar el noroeste y el medio oeste del Pacífico de los EE. UU., Los colimbos espigados, por ejemplo, se reúnen en grandes cantidades para comer y mudar en Mono Lake en California y Great Salt Lake en Utah. Otras especies que descansan son las gaviotas de Franklin en las Grandes Llanuras, los patos de madera en los Grandes Lagos y los nudos rojos y otras aves playeras en varias playas. 

Los nudos rojos, que migran anualmente desde el Ártico hasta el hemisferio sur y regresan, viajarán 1,500 millas de una vez y luego se detendrán para descansar, alimentarse y mudar en estos lugares, volviendo fielmente a los mismos cada año.

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Un oso grizzly agarra un salmón recién capturado en el territorio de Yukon de Canadá.
FOTOGRAFÍA DE PETER MATHER, COLECCIÓN DE IMÁGENES NAT GEO

Osos resilientes

En otoño, las especies de osos de América del Norte están muy ocupadas en un proceso llamado hiperfagia, comen y beben tanto como pueden para aumentar de peso durante su larga hibernación invernal.

Si bien las personas sufrirían graves consecuencias para la salud por un período prolongado de obesidad e inactividad, un estudio reciente en Communications Biology descubrió que los genes del oso grizzly están regulados de manera diferente durante el otoño y el invierno para hacer frente a tales pruebas físicas. 

Por ejemplo, durante la hibernación, sus genes se expresan de una manera que reduce la sensibilidad a la insulina, de modo que su nivel de azúcar en la sangre se mantiene en un nivel normal y se ahorra para el uso del cerebro, que lo necesita durante el sueño prolongado.

Esto también permite que los grandes mamíferos metabolicen la grasa durante la hibernación, algo que los humanos en reposo no pueden hacer, señala la coautora del estudio Joanna Kelley, genetista evolutivo de la Universidad Estatal de Washington.

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Mariquitas glotonas

Hay alrededor de 5,000 especies de mariquitas, y muchas, como los escarabajos asiáticos multicolores, que son invasivos en América del Norte, «engordarán a miles de pulgones y presas de cuerpo blando» a medida que se acerca el otoño, dice Mike Raupp, entomólogo. en la universidad de Maryland. Después de este banquete, los insectos se reunirán, a veces en grandes masas, donde entrarán en un estado latente para esperar el largo invierno.

Las mariquitas prefieren acurrucarse en las grietas de los afloramientos rocosos, pero a veces se congregan en los costados de las casas de las personas, pensando «que parece una maravillosa y gran cara de roca», bromea Raupp. 

Este montón de mariquitas a menudo pasa desapercibido para los depredadores, pero si un animal hambriento descubre uno de estos grupos y no presta atención a sus brillantes colores de advertencia, los insectos pueden recurrir al sangrado reflejo. La hemolinfa maloliente, también conocida como sangre de insecto, saldrá de sus «rodillas» y le dará al depredador decepcionado un bocado de agh, dice.

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Un malavoluntad común se camufla con sus alrededores en Columbia Británica, Canadá.
FOTOGRAFÍA POR JARED HOBBS, TODAS LAS FOTOS DE CANADÁ / ALAMY

Pájaro ‘hibernando’

Mientras que otras aves están ocupadas volando hacia el sur durante el invierno, la mala voluntad común del oeste de América del Norte y México está teniendo vacaciones.
Estos miembros nocturnos de la familia nightjar son las únicas especies de aves que se sabe que entran en un letargo, un estado similar a la hibernación, durante el cual los animales pueden bajar la temperatura de su cuerpo a 5 grados centígrados.

Los pobres «hibernan» en la forma en que anidan, en el suelo, donde su moteado camuflaje marrón los hace casi invisibles. Al igual que los mamíferos, tienen su mayor peso antes de entrar en su letargo, dice Mark Brigham, biólogo de la Universidad de Regina en Saskatchewan.

En su investigación en Arizona, Brigham descubrió que los pájaros hibernaban de frente al suroeste, probablemente para que el sol de la tarde les ayude a calentarse como complemento del metabolismo de su propio cuerpo, dice.

Brigham fue coautor de un estudio, publicado este año en la revista Oecologia, que encontró que el letargo promedio es de unos cinco días, pero ese pájaro especialmente adormecido durmió durante 45 años.

Danos el control remoto: veremos si podemos superar ese tiempo.

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